Être & Avoir

Être (to be) and Avoir (to have) are the most common French verbs. This is why you have to learn them first. You will find être and avoir everywhere : as linking verbs, in idiomatic expressions, in descriptions and as helping verbs in compound tenses (auxiliary) !

Like many French verbs être and avoir are irregular, with special conjugations :


je suis  I am

tu es  you are

il/elle/on est  he/she/one is

nous sommes  we are

vous êtes  you are

Ils/elles sont  they are


j’ai  I have

tu as  you have

il/elle/on a  he/she/one has

nous avons  we have

vous avez  you have

ils/elles ont  they have


Expressions with être

Many expressions use the verb êtrethese expressions won’t be too hard for you to learn because they are usually close to the English equivalent.

être à l’heure

être en retard

être en avance

être de retour

être d’accord (avec)

être en coton/en cuir/en or etc.

être en train de/d’ + infinitif

être en vacances

être sur le point de/d’ + infinitif

être prêt(e) à + infinitif

to be on time

to be late

to be early

to be back

to agree (with)

to be made of cotton/leather/gold etc.

to be (in the midst of) doing something

to be on vacation

to be about (to do something)

to be ready (to do something)

To use these expressions it’s really easy, you just have to conjugate the verb être , the rest doesn’t change :

Je suis à l’heure (I’m on time)

Il est de retour de l’école (he’s back from school)

Nous sommes en vacances (we are on vacation)

Je suis en train de regarder la télé (I’m in the midst of watching TV/I’m watching TV)

Ils sont sur le point de partir (they’re about to leave)


Expressions with avoir

As in English, avoir (to have) usually expresses ownership or possession : j’ai un chien (I have a dog), il a beaucoup d’amis (he has a lot of friends). But the verb avoir is also used in many idiomatic expressions, many ideas conveyed with expressions using avoir relate to feelings or sensations. The difficulty for you here, is that those expressions often have English equivalent that use the verb to be and not to have so first it’ll seem a bit confusing but don’t worry, you’ll get used to it.

avoir . . . ans

avoir froid

avoir chaud

avoir soif

avoir faim

avoir besoin de

avoir sommeil

avoir envie de

avoir peur (de)

to be . . . years old

to be cold

to be warm

to be thirsty

to be hungry

to need (to)

to be sleepy

to feel like

to be afraid (of)

Quel âge as-tu ? J’ai 29 ans.  How old are you ? I’m 29 years old.

Les enfants ont froid ! The children are cold !

Vous avez soif ? Are you thirsty ? 

J’ai besoin de ton aide ! I need your help !

Il a peur des clowns. He’s afraid of clowns.

So as you probably noticed, in French we are not a certain age but we “have” a certain agewe are not thirsty but we “have” thirst, we are not afraid but we “have” fear etc. 


Il y a … (there is/there are)

Avoir is also used with the expression il y a (there is or there arefor pointing out people, ideas or objects. Il y a is invariable , it doesn’t change in the plural, so it means that we use il y a for both there is and there are. 

Il y a un chien dans le jardin !  There is a dog in the garden !

Il y a des chiens dans le jardin !  There are dogs in the garden !

The negative of il y a is il n’y a pas de/d’, followed by a singular or plural nouns.

Il n’y a pas de fleurs dans le parc.  There aren’t any flowers in the park.

Il n’y a pas de touristes ici.  There are no tourists here.

Il n’y a pas de problème !  There is no problem !